Charles Messier El Cazador de Cometas

Maratón Messier

Charles Messier no es el astrónomo francés más importante de su época, pero es muy conocido por los astrónomos aficionados por su catálogo de objetos celestes no cometarios, que sin proponérselo es uno de los catálogos de objetos celestes más bellos al alcance de pequeños telescopios.

Charles Messier

Charles Messier nació en Badonvillier un 26 de junio de 1730, fue hijo de Nicolás Messier y de Francoise B. Grandblaise, el décimo de doce hijos. Su padre era oficial de policía en el principado de Salm.

Seis de sus hermanos fallecieron a temprana edad y en 1741, su padre falleció. Charles  Messier quedó huérfano a los 11 años de edad. Jacinto, el mayor de sus hermanos, con 24 años de edad, se hizo cargo de la familia, se encargó  de la educación de su hermano Charles, con el propósito de que trabajase, al igual que él, en la corte del principado.

A los 14 años observó el cometa Chéseaux o también llamado el Gran Cometa de 1744, era un cometa de 6 colas, quedó tan impresionado que supo en ese momento cuál sería su camino: un cazador de Cometas. Su gran habilidad para el dibujo y la observación le permitió en 1751 conseguir un trabajo en el Observatorio naval de París.

El 26 de noviembre de 1770, Charles Messier contrajo matrimonio con Marie-Françoise de Vermauchampt.

En 1771 publicó su primer Catálogo de Objetos No Cometarios en la publicación francesa Mémoires de L’Académie Royale des Sciences con el nombre

Catálogo de Nebulosas y Cúmulos de Estrellas, que se observan entre las estrellas fijas sobre el horizonte de París.

Messier M83 – NGC 5236 – Galaxia del molinillo del Sur

Este Catálogo tenía la finalidad  de  identificar aquellos Objetos Celestes que no eran Cometas. Esta primera edición incluía 45 Objetos Celestes. La numeración de los Objetos Celestes del Catálogo son antecedidos por una « M » de Messier

En 1780 se publicó la segunda edición del catálogo en el Almanaque francés, Connoissance des Temps, en el que los objetos catalogados ascendían a 68.

Messier hizo su última observación para el catálogo el 13 de Abril de 1781 con un total de 100 objetos, 24 acreditados a su colaborador Pierre Francois André Mèchain. En la tercera edición se clasificaron 103 objetos, algunos de ellos descubiertos por  Mèchain. En 1921 Camille Flammarion agregó los objetos M104, M105, M106 y M107. Owen Gingerich, en 1953, los objetos M108 y M109, todos descubiertos por Mèchain.

Messier descubrió 13 Cometas y co-descubrió de forma independiente 7 cometas más. Recibió muchos reconocimientos. En su honor, la Unión Astronómica Internacional, bautizó un cráter doble, situado en el Mare Fecunditatis de la Luna y renombró en 1996 el asteroide 1996 BH como 7359 Messier.

En su época no se conocía la verdadera naturaleza de muchos objetos celestes, la mayoría eran vistos como nubecillas, pero  hoy  se conoce su verdadera naturaleza.

Sin proponérselo, el Catálogo Messier se considera  una colección de los objetos más bellos que pueden ser observados con telescopios de aficionados. Éste está formado por: 38 Galaxias, 1 Galaxia doble (M 51), 29 cúmulos Globulares,

Catálogo Messier

25 Cúmulos Abiertos, 6 Cúmulos Abiertos con Nebulosas, 1 Nube Estelar de la Vía Láctea, 1 Asterismo (M 73), 1 Estrella Doble (M40), 4 Nebulosas Planetarias, 1 Nebulosa de Emisión (M43),1 Nebulosa de Reflexión (M 78),1 Remanente de Supernova ( M 1) y 1 Objeto Celeste duplicado (M102).

Este catálogo serviría de inspiración para el catálogo de nebulosas que confeccionó William Herschel (1738-1822) y también para el Maratón Messier.

Charles Messier fallece en  París el 12 de abril de 1817 a los 87 años.

El Maratón del Cielo, el Maratón Messier

En la década de los setentas, un grupo de aficionados estadounidenses de Pittsburgh se dieron cuenta que todos los Objetos Celestes se podían observar en una sola noche y se les ocurrió hacer un Maratón de Objetos celestes, desde entonces, alrededor del mundo en el hemisferio norte, en el mes de marzo, el fin de semana más cercano a la luna nueva, miles de aficionados organizan su Maratón Messier, donde la meta es lograr observar los 110 Objetos Celestes del Catálogo Messier, una brillante idea que nos regala momentos de emoción y satisfacción personal. 

Juan Martín Morales Camarillo
Químico Agrícola egresado de la Universidad Autónoma de Querétaro, astrónomo aficionado, presidente del Club Astronómico de Querétaro José Franco, A.C. y del Club Astronómico Bernal, A.C., miembro del Comité de Bernal de la Noche de la Estrellas, integrante de la Red de Divulgadores de la Ciencia de Querétaro (REDICIQ) y cofundador de URANIA Astroturismo Bernal